Portugal: un violent feu de forêt fait au moins 39 morts

Un violent feu de forêt qui a soudainement redoublé d’intensité a fait au moins 39 morts et une vingtaine de blessés samedi dans la région de Leiria, dans le centre du Portugal, dont certains ont été piégés par les flammes dans leurs voitures. « Malheureusement, c’est sans doute la plus grande tragédie que nous ayons connue ces dernières années sur le front des incendies de forêt », a déclaré, ému, le Premier ministre portugais Antonio Costa, qui s’est rendu au siège de la Protection civile près de Lisbonne.

« Pour le moment, 24 morts sont confirmés, mais le nombre de victimes pourrait encore augmenter », a-t-il indiqué. « La priorité, c’est de sauver des personnes qui pourraient toujours être en danger », a relevé le Premier ministre.

Peu auparavant, le secrétaire d’Etat à l’Intérieur, Jorge Gomes, avait fait état de 19 morts, dont trois sont décédés par inhalation de fumée. « Seize autres personnes ont été carbonisées dans leurs voitures quand elles se sont retrouvées piégées par les flammes sur la route reliant Figueiro dos Vinhos à Castanheira de Pera », avait-il alors précisé.

M. Gomes a par ailleurs fait état de 14 blessés parmi les civils, dont dix se trouvaient dans un état grave, et de six blessés parmi les pompiers. Le feu s’est déclaré samedi peu avant 15H00 locales (14H00 GMT) dans la commune de Pedrogao Grande, située dans le district de Leiria.

Les pompiers à pied d’oeuvre

Plusieurs centaines de pompiers et 160 véhicules étaient toujours mobilisés dans la nuit de samedi à dimanche pour lutter contre cet incendie. D’après le secrétaire d’Etat à l’Intérieur, les flammes se sont propagées « avec beaucoup de violence » et « de façon inexplicable », évoluant alors sur quatre fronts.

Plusieurs villages ont été touchés, et un plan d’évacuation a été mis en oeuvre pour certains d’entre eux, selon le Premier ministre. L’étendue des dégâts causés n’était pas encore connue dans la nuit de samedi à dimanche. Deux Canadairs espagnols seront dépêchés sur place dimanche matin pour appuyer les pompiers portugais, a-t-il ajouté. Le président portugais Marcelo Rebelo de Sousa s’est rapidement rendu sur place et a présenté ses condoléances aux familles des victimes, « partageant leur douleur, au nom de tous les Portugais ».

Rendant hommage au travail des pompiers, le président a assuré qu’étant donné les conditions, « ce qui a été fait est le maximum de ce qui pouvait être fait ». Le Portugal a subi samedi une forte canicule, avec des températures dépassant les 40 degrés dans plusieurs régions. Près d’une soixantaine d’incendies de forêt faisaient encore rage à travers le pays dans la nuit, combattus par quelque 1.700 pompiers. Relativement épargné en 2014 et 2015, le pays avait été durement touché l’an dernier par une vague d’incendies qui avaient dévasté plus de 100.000 hectares sur son territoire continental.

Sur l’île touristique de Madère, où les feux ont fait trois morts en août, 5.400 hectares sont partis en fumée en 2016 et près d’une quarantaine de maisons ont été détruites. Des incendies ravageurs avaient eu lieu aussi en 2003, faisant une vingtaine de morts. En 1966, un feu dans la forêt de Sintra à l’ouest de Lisbonne avait provoqué la mort de 25 militaires qui avaient tenté en vain de combattre les flammes.